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犬はやはり頭がいい…スイス発・平均89単語ほどの言葉を理解したという研究レポート

犬が人の言葉を理解しているのは知っていたけど…

お手、お座り、伏せ。犬は飼い主がしつけを施すことで、指示を口頭で受けるだけでそれに従うようになる。人の言っている言葉の意味を理解し、それに応じているわけなので、かなり頭がいい動物と言えるだろう。だからこそ犬は紀元前の昔から、人間と共に生活することができていたわけだ。

しかし、具体的に犬が人語をどの程度理解しているのかまでは、これまであまりよく分かっていなかった。何となく言っている意味は分かるそぶりを見せるけれども、それは犬種や個体によっても異なるだろうと考えられる程度というのが実情だった。

ここに大胆なメスを入れる研究結果が昨年末に世界中で報じられた。

平均89の単語を把握。犬は人間の言葉をかなり多く理解していた

2021年12月18日に、時事通信が「犬、平均89単語を理解 カナダ研究、高い能力判明」という記事を配信している。これはカナダのダルハウジー大学のキャサリン・リーブ氏らによる研究論文を紹介したもので、研究結果は学術誌にも既に掲載されている。

研究は165頭もの犬の飼い主を対象に行われており、犬に対して英単語で話しかけて、具体的に反応した単語を丹念に特定していったものだという。

その内容は非常にセンセーショナルなので、一部分を引用させていただきたい。

「犬は最大で215単語、最少でも15単語まで反応した。このうち、90%以上の犬が反応した単語は、犬の名前のほか、『お座り』『おいで』『いい子』『待て』『だめ』『OK』などだった。ボーダーコリーやジャーマンシェパードなどの牧羊犬は、他の犬種に比べて多くの単語に反応することも判明。ただ、犬種による単語数の違いに関してはもっと研究が必要だと結論付けた」

上記のように、犬種にもよるものの、最小で15、最大だとなんと215もの単語に犬が反応していたことが分かったというのだ、ボーダーコリーと言えば全ての犬の中でもっとも賢い犬として有名であるが、同じく知能が高いとされていたシェパードと並んで、実際に頭が良かったことが証明された形にもなる。

犬は多くの単語を理解している。愛犬の目の前では、綺麗な言葉遣いを心がけるほうがいいかも…

今回紹介した研究結果は、具体的に犬たちが単純な飼い主からの指示以外にも、あらゆる単語を耳にし、おおよその意味を理解しているという可能性があると、私たちに学びをあたえてくれるもの。同様の研究はまだそんなに多くなく、同チームによるさらなる追求がなされることになるだろうが、その過程がこれからも楽しみである。

……簡単なしつけにまつわる指示だけに及ばず、色んな言葉を理解している犬たち。実のところ、私たちが何気なく使っている言葉も、彼らはすぐそばで耳を澄まし、頭を働かせ、ちゃんと意味を把握しているなんてことは、珍しくないのかもしれない。だとすれば、私たちは自分が口にする言葉にも、可能な限りデリケートになったほうがいいだろう。

たまに悪気はないにせよ、愛犬への発言がちょっと乱暴な人とか見かけることがあるが、ああいうのは聞いている他の人の気分も悪くするし、愛犬にも意味が通じている可能性だってあるわけだ。言葉が通じている相手に、わざわざ文句や小言を聞かせる人ってのはたまにいるけど、さすがにそれを自分の愛犬にぶつけるのは趣味が悪い。

愛犬の前では、「可愛いね」「大好きだよ」「長生きしてね」など、できるだけ素敵な意味の言葉だけを使うようにしたい。ちょっとした小言や文句も、賢いワンちゃんたちにはその意味が理解できている可能性だってあるのだから。

文/松本ミゾレ

【参考】
時事通信「犬、平均89単語を理解 カナダ研究、高い能力判明」
https://www.jiji.com/jc/article?k=2021122800073

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