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知ってるようで意外と知らない!「牧羊犬」の歴史と役割

どれぐらい知ってますか?牧羊犬のこと

牧羊犬。その肩書きを目にすれば「ああ、牧場で活躍してる犬ね」と納得する人は非常に多いはず。しかし、じゃあ具体的に牧羊犬っていつ生まれて、どういうことが出来るのか? という話になると意外と説明に窮するもの。

なにせ日本には牧羊犬文化ってそんなに浸透していない。僕だって千葉のマザー牧場ぐらいでしか、実際に仕事をしている牧羊犬を見たことがない。

牧羊犬として品種改良されて生み出されたワンちゃんはよく見かけるけど、実際に牧羊犬が牧羊犬たる理由も歴史も、日本ではなかなか知るチャンスがないのだ。そこで今回は、ちょっとだけこれについての話をしていきたい。

このコラムを読むことで、牧羊犬の何たるかが、きっと3割ぐらいは理解できるようになる……はず!

放羊犬は紀元前4300年頃には誕生していた!

牧羊犬がいつ発祥したのか。つまり人がワンちゃんに家畜の管理を手伝ってもらうようになったのはいつからなのか。

これについては、驚くべきことに紀元前4300年頃、古代エジプトの地層から牧羊犬とおぼしき犬の骨が出土している。つまりもう6000年以上前には、彼らは存在していたということになる。

そしてその起源は恐らくイランにあると考えられており、紀元前4300年よりもう少し前には、既に牧羊犬は仕事をしていたということになる。

この頃の牧羊犬は、今ほど洗練された役目はあたえられておらず、羊の盗難や、オオカミなどの襲来防止のための番犬として活躍していたとみられる。やがて牧羊犬の始祖たちは訓練を積み、そのノウハウは中東を起点として世界各国に輸出されていった。

それからいくつかのドラマやアニメの影響もあって、牧羊犬といえばヨーロッパで活躍するというイメージを僕ら日本人は抱きがちなんだけど、実際ヨーロッパでいくつもの牧羊犬が誕生している。たとえば『アルプスの少女ハイジ』に登場するセントバーナードのヨーゼフも牧羊犬。世界名作劇場『フランダースの犬』のパトラッシュも、具体的な犬種は不明ながらも実は牧羊犬である。

牧羊犬はどんな仕事が出来るのか

牧羊犬という存在があることを知っていても、私たちは日頃、彼らの働きを見る機会に恵まれていない。実際どんなことが出来るのだろう。まずは牧場で管理している羊などの家畜を適切に追い回して柵に入ってもらったり、逆に放牧の際には追い出すなどの役目を持つということは、これはよく知られている。

また、犬の体格によっても役割が異なる。中型犬、小型犬の場合は羊の群れを統制するために活用されており、大型の犬種の場合、昔ながらの牧羊犬としての役目。つまり外敵から羊を守るために活躍している。

牧羊犬として活躍している犬には色々な品種があるが、中にはアイスランド・シープドッグなど、名前からして牧羊犬として最適なものもある。この犬は頭が良く物覚えも早いため、狩猟犬としても活躍するほどだったという。さらに寒さにも強いため、縦横無尽に牧羊犬としての性質を発揮したそうだ。ただ、極端に暑さに弱いため、高温多湿の日本では彼らの姿を見ることはできない。なのにその見た目は、日本の柴犬にもよく似ているのがちょっと不思議だ。

ウェルシュ・コーギーもまた、元々は牧羊犬として古くから活躍してきた。日本ではペットとして愛されている品種であるが、小さな体で懸命に羊を追いかけて統制するスペックも持っており、ペットとしての本種の側面しか知らないと、ちょっとギャップに驚くこととなるそうだ。僕も実際に牧羊犬として働く姿を、一度でいいので見てみたい。

イギリス原産のボーダー・コリーもまた牧羊犬として生み出された品種。全ての犬の中でも、最も知恵があると謳われるその知能を活かし、長い間牧場で活躍している。運動神経も良く、2021年現在でも多くの牧場で仕事を全うしている超有名牧羊犬だ。飼い込むと本当に毛並みが美しくなるため、日本でも人気が高い。

おわりに

そもそも日本には牧羊犬文化が根付いていない。そのため、元々牧羊犬として誕生した品種のワンちゃんは日本に多くいても、その本来の実力が発揮される瞬間を見るチャンスは本当に少ない。

だから実際にその活躍を見たいのなら、牧羊犬がいる牧場やテーマパークに行って自分の目で見るのが一番。やっぱり生で見ると、彼らの見事な統率力に驚いてしまうし、はっきり言って見なきゃ損というレベルだ。

もし近隣に牧羊犬がいる施設があるという場合は、是非訪れてみて、彼らの仕事っぷりを見ていただきたい。

文/松本ミゾレ

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