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見た目も犬にそっくりなコヨーテの習性って?

イヌ科であることを差し引いても限りなく犬に近いコヨーテたち

イヌ科。哺乳綱食肉目と呼ばれる分類に位置する動物たちのことで、素人でもこの分類の仲間を見分けることはとっても簡単。何故なら「犬っぽい動物」を選べば、それが大体イヌ科であるからだ。

たとえばオオカミなんてその代表格だし、ジャッカルなど、ちょっと見た目が怖いけど犬みたいな見た目をしている動物もまた、イヌ科である。イヌ科の動物は大なり小なり家畜化された犬と似たような性質を有しているものが多い。グループで生活していたり、共同で狩りをするなどがそれにあたる。

そんなイヌ科の動物群にあって、いろんな意味で「もうほとんど、ちょっとワイルドなだけの犬だね」とか「昔近所で飼われてなかった?」とか思えてしまう生き物がいる。それがコヨーテだ。

コヨーテはかっこいいし、犬そのものの習性が目立つ動物!

コヨーテは北アメリカ大陸の広範囲に生息している動物で、見た目は小柄なオオカミといった感じ。風体はスリムで、細面。ややキツネっぽくも見える。

現地では昔から広く分布してきたが、近年はオオカミの個体数が減っており、生息域が被っていたコヨーテが、代わりに勢力を伸ばしているとも言われる。保全状況は比較的良好で、絶滅危惧種というわけではない。ポピュラーな野生動物だ。

そんなコヨーテは、見た目も習性も犬によく似ている。まずコヨーテは犬と同じように環境への適応能力が比較的高く、都市部であっても目撃されることが多い。本来は自分より小さな動物を捕食するが、都市に進出したコヨーテは野良犬のように、残飯漁りをしたり、植物性の食事を摂取することにも貪欲になる。そもそも食べ物が不足したと感じたから人里まで来るわけなので、この辺りは日本のクマ、タヌキ辺りと事情が似ている。

さらにコヨーテは、とにかく吠える頻度が高い。常に吠える動物として知られており、犬とその頻度はさほど変わらない。その上、オオカミと同じく遠吠えもするので、本当に起きている間はひっきりなしに吠えるということになる。他の個体の吠え声に反応して自分も吠える、という個体も多いため、この辺も犬っぽさが見受けられる。

犬みたいなコヨーテのマーキング!

ペットとして飼育されている犬の中に、時折散歩中におしっこをしたあと、脚で地面を掘るような仕草を見せる個体がいる。全部が全部、そういう習性を持つわけではないけど、犬好きの方にとっては、割とおなじみの習性ではないかと思われる。この習性というのは自分の縄張りを示す際の行動ではないか、という説がある。

そしてこれはコヨーテもしばしば行うということが明らかになっている。群れの中で生きるにせよ、単独で生きているにせよ、マーキングで自分の存在を他の個体に示す習性は野生動物にとって大切なもの。犬も家畜化される以前はコヨーテやオオカミと似たような生き方をしていたので、このマーキングにまつわる行動が似ているのは当然というわけだ。

コヨーテへの餌付けで起きる問題は、日本の獣害の原因に似ている

見た目が犬に似ているコヨーテは、生息地でも動物好きには親しまれているという。しかしコヨーテはれっきとした野生動物であり、家畜化もされていない猛獣。だから安直な餌付けはご法度とされている。

この辺は日本でも似たような話をよく聞くところだ。シカやイノシシに餌付けをするのが問題になって、結局人に被害が及んでしまって行政が対策を強いられるということが時折報道される。近年では山間部でのキャンプをした人が、ゴミを持ち帰らず、結果的にそのせいでクマの餌付けという事態を招いているという事例まで報告されている。

コヨーテはイヌ科の動物だけど、犬ではない。なので現地では「コヨーテにご飯をあげないで」という注意書き、または餌付けしたコヨーテが車道に出るので、その注意喚起を促す看板が見られる地域もあるようだ。

おわりに

見た目、習性に似通った部分の多いコヨーテと犬。そのため、普段犬を見慣れている私たちには、彼らはそこまで珍しい動物ではないように映るかもしれない。

実際、日本国内でコヨーテの展示をしている動物園は極端に少ない。だから現地ではメジャーな動物ではあるんだけど、こと日本で見るとなると、その難易度はかなり高い種と言えるのがコヨーテたちなのだ。

もしもあなたのお住まいの地域の動物園に彼らが展示されていたら、それは国内では大変貴重な飼育個体。是非、その動物園を訪れて、コヨーテの雄姿を目に焼き付けてみてはいかが?

コヨーテは特に、横顔がかっこいいよ!

文/松本ミゾレ

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