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一体、誰なの?「さっちゃん」の正体。

虹の橋を渡る日まで

「ちょっと、さっちゃん……じゃなくて、美沙さん、このメロンを持って帰って」と姑が私の名前を言い間違えた。さっちゃんって聞いたことのない名前だなあ。「高級メロンをありがとうございます。あの、さっちゃんて、誰ですか?」と聞いたら、お義母さん、顔が真っ赤になっちゃった!

「やだわ、ごめんなさいね、間違えちゃって、智哉に聞いて頂戴な。じゃあ、帰りの高速、気を付けてね」とニコニコしながら玄関から出されちゃった。いつも私たち夫婦を歓待してくれる義実家の人たちだけど、「さっちゃん」に関しては何かモヤモヤしたものを感じた。

夫の姉も妹も、最初から私を「お嫁ちゃん」ってかわいがってくれて、行けば盛大にごちそうを作っておもてなししてくれる。私は遠慮なくもりもり食べるから、夫の実家に帰るたびにダイエットしなければならない。本当にありがたい人たちなんだけれど、このさっちゃんには、何かひっかかるぞ。

さっちゃんって、私によく似た親戚とかご近所さんがいるのかな?お義母さんが真っ赤になって「智哉に聞いて」って言ってたから、智哉さんに関係するヒトなのでしょうねえ。もしかすると昔の彼女さん?

幸せで平穏な結婚生活に突如登場してきた、謎の人物・さっちゃん。やだわ、ドロドロの昼ドラみたいじゃない?うっかりお義母さんが漏らした過去の女、なーんてね。思わずウフフと笑っちゃったら、隣で運転していた夫が「何その思い出し笑い」って突っ込んできた。

「ウフフ、今ね、想像しちゃって、さっちゃんの昼ドラ」

「さっちゃん?昼ドラ?」

「だからさ、よくあるじゃないの。夫の実家で思いがけず夫の過去の女を知った妻が、嫉妬に駆られて事件を起こすってドラマよ」

「何それ?変なの。過去の女なんて、いるわけないじゃん。中学から大学まで、ずっといっしょで、前の彼女もみーんな知ってるじゃない」

「それはそうよね、でもさっちゃんとは何かあったでしょう?」

「何かって、さっちゃんは、うちで飼ってた犬の名前だよ?」

な、いぬぅ?!

ちょっっ

「これのさっちゃんってフォルダー、見てみなよ」と停車中にスマホを渡された。フォルダを開くと可愛らしい犬の画像がたくさん保存されている。ほんわかした感じの犬で、目がくりくり大きくて、愛嬌たっぷりのチワワだ。そして、言われてみれば確かに人っぽい顔をしている。

「なつかしいなあ、さっちゃん。すんごく甘えん坊で、食いしん坊で、首をかしげる感じとか、黒目がちなとことか、ホントに君にそっくりなんだよ。それに、最初に家に来た時、グリーンのジャケットを着てたでしょう?あの色のウエアをよく着てて、母はひと目でキミのことを気に入っちゃって、お嫁ちゃんはさっちゃんの生まれ変わりだから、大切にしてあげなさいってさ」

「生まれ変わり!?さっちゃんが死んだ後で私が生まれたんじゃないよ?」

「そこはまあ、おかん語録みたいなもんでさ、深い意味は無いの」

何と、さっちゃんは義理実家の愛犬だった。犬に似ているなんて、残念な様な、嬉しいような複雑な気分だ。でも決して悪い気持ちはしないなあ。だってみんなに愛された犬だったようだし、私がその子に似ていて、義理実家の人たちが喜んでくれるのなら、お役に立っているってことだしね。

「私もさっちゃんに、会いたかったな」と言ったら夫が感慨深げに「そうだね、もっと早く家に連れて行けばよかったな。さっちゃんは何の前触れもなく、急に虹の橋を渡っちゃったから、ずいぶん長い間、みんなで悲しんだよ」と残念がる。

「犬に似てるなんて、なんだか君に悪いような気がして、言えなくてさ。でも、さっちゃんは家族全員のアイドルだったから、君が実家に行くと、みんなすごく喜ぶんだよね」と打ち明けてくれた。

義実家では私は亡くなった愛犬を思い出す、よすがにされていたらしい。不倫の昼ドラも真っ青な結果となった。スマホの写真のポーズをまねて頸をかしげ「ワン」と吠えたら、夫は苦しそうに笑いをこらえている。義理実家の庭でボールを咥えて、四つん這いで走ってみたら、お義母さんはどんな顔をするかしら?想像していたら笑いがふつふつと込み上げてきた。

文/柿川鮎子
明治大学政経学部卒、新聞社を経てフリー。東京都動物愛護推進委員、東京都動物園ボランティア、愛玩動物飼養管理士1級。著書に『動物病院119番』(文春新書)、『犬の名医さん100人』(小学館ムック)、『極楽お不妊物語』(河出書房新社)ほか。

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