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素朴な疑問。猫の味覚は、人とどう違うの?

素朴な疑問。猫の味覚は、人とどう違うの?

「うちの猫ちゃんは美食家で、高級フードでも口に合わないと食べてくれない…」という飼い主の嘆きをよく耳にします。でも、舌の表面にある「味蕾(みらい)」(味覚を感知する部分)は、猫は人間の15分の1程度しかなく、しかもその感じ方も人間と比べてかなり偏りがあると考えられているんです。

猫は、塩味と甘みに鈍感で、苦みと酸味、旨みに敏感

英国の生物学者ジョン・ブラッドショーによると、猫の舌にある味蕾細胞は、肉などのアミノ酸の旨みによく反応するそうです。これは肉食動物の本能として、体がタンパク質を作るアミノ酸を欲するためと考えられています。つかまえた鳥や小動物、魚の内蔵も喜んで食べる猫が多いのも、野生時代からの本能。それらに健康維持に欠かせないアミノ酸が特に豊富に含まれているからです。

また野生では、獲物の鮮度が重要なため、苦みや酸味にも敏感です。そのため同じ苦い薬でも、犬より肉食傾向の強い猫の方が拒絶する割合が高いそうです。一方、生物の体には塩分が豊富に含まれているため、肉食の猫は本来、他から塩分を補給する必要がなく、そのため塩味を感じにくいと考えられています。

猫は、糖分の代謝が苦手

猫は糖分を代謝するのが非常に苦手な体質ですので、甘みをあまり感じとることができません。アイスクリームやカスタードクリームなどのスイーツを好む猫も多いのですが、これは甘みというよりも、乳脂肪分による旨みを感じていると考えられます。

野生だった頃は狩りで得た獲物の動物性タンパク質が主な栄養源で、甘いものを食べていなかった猫は、糖分を消化するアミラーゼの分泌が弱く、糖分を代謝しにくい体質です。でも低価格のペットフードの中には、量を増やすため、トウモロコシ粉や小麦粉などの穀類の割合を多くしているものもあり、それが肥満の原因のひとつともいわれています。

猫は犬やウサギ、牛よりも、味覚が未発達!?

味蕾の多さをざっくり比較すると、ウシやウサギのような草食動物>人や豚、犬のような雑食の哺乳類>猫のような肉食の哺乳類、という順番にでなっていて、クジラやヘビなどはほとんど味蕾が無いそうです。草食動物のほうが味覚が発達している理由は、植物には毒を持つものも多いので、草食動物はそれを味で判別する必要があったから、という説もあります。それに対し、体内に毒を持つ動物は少ないので、肉食動物は草食動物ほど多くの味蕾を必要とせず、したがって肉食の猫は、雑食の犬よりも味覚が未発達、と考えられています(諸説あり)。

猫は舌より、鼻で食べる?

猫の味覚が未発達であるもうひとつの理由と考えられているのは、味より嗅覚によって鮮度を判断し、食べ物を選んでいるからです。これは野生だった頃、腐臭のあるなしで餌となる生き物の鮮度を判断していた生態の名残だとか。湯気が立つと香りを感じやすくなるので、猫ちゃんの食欲がない時には、ウェットフードをほんの少し温めてあげると食いつきがよくなりますよ。ただし自然の中では高温の食物はないので、猫は熱い食品が苦手。あくまでも、動物の体温と同じくらいに、ほんのり温めてあげるのがコツです。

文/桑原恵美子

参考文献:「猫の寿命をあと2年のばすために~獣医師が教える、愛猫と長くいっしょにいる方法」(東京猫医療センター院長 服部幸著/トランスワールドジャパン)、「猫だって長生きしたい~ベテラン獣医師が教える長寿猫と幸せに暮らす秘訣」(動物・野澤クリニック院長 野澤延行著/有楽出版社)、「猫のための家庭の医学」(動物・野澤クリニック 野澤延行著/山と渓谷社)

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