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猫が家に来て、妹の人生は変わった

虹の橋を渡る日まで

食事中はドアを閉めて猫を入れないことになっているが、少しだけあいた隙間からするりと猫が侵入して、足にじゃれついてきた。遊びたいのだろう。すぐに気づいた妹がデロデロの顔をして、

「にゃっちゃ~ん、遊びたいの~?じゃ、二階に行こう」と甘ったれた声をした後、怖い声で隣の私に、

「おねえ、ハンバーグ盗るな」と言い捨てて、そそくさと席を立った。

妹と猫がドアを閉めたのを確かめた後、父がこっそり妹の新しい恋人について教えてくれる。

「そいつの名前で検索したら、英語の論文がいっぱい出てきて、若手AIのナントカって、インタビューされてる、とんでもないヤツだぞ。AIとか人工知能とかいうのには、変なのが多いそうだけど、大丈夫か?」と私に聞く。

「大丈夫だよ、新しい彼氏は飲んでる最中にバッグからお金を盗まないから安心だ、って」

「やだ、あの子ったら、そんなひどい男と付き合ってたのね!やっぱり就職しなかったのがよくなかった」と母が愚痴る。そうじゃない、という言葉をごはんといっしょに飲み込んだ。

妹は学生時代に始めたアクセサリーをネットで販売している。とても好評で、そちらの方に専念するために就活をしなかった。就職しなかった、ではなく、客が付いて充分やっていけると判断して、その道に進んだ、というのが正解だけれど、母の理解を超えているから、黙って食べ終えて、二階にあがり、妹のヘルプに入った。

猫は目をまん丸にして、ねこじゃらしに夢中になっている。さっと動かすと、機敏にとびかかって来た。両前足でおもちゃをしっかり固定した後、ころんと上向きになって前足でおもちゃをくわえて嬉しそうにしている。こうなると長い。

「続き、食べてきなよ」と妹から猫じゃらしの棒を受け取ると、素直に戻って行った。

伏せていた猫は、すぐにころんと上向きに寝転がり、おもちゃをくわえて空中で後ろ足をケリケリして満足そうだ。公園で妹に拾われて、猫は幸せだ。遊びたいときに遊び、家の中で一番居心地の良い場所で眠る。こんなに猫中心の家になるなんて想像できなかった。

猫が家に来て、妹の人生は変わった。私と違って根が優しいから、無理をして相手に尽くしてしまう。子供の頃からずっと、相手の言いなりになって疲れて荒れる、という悪循環を繰り返してきた。

猫が来てから、妹は猫のために長い髪を切り、ベリーショートにした。そして、猫の毛がついても洗濯すればすぐにとれる木綿や綿素材のシンプルなファッションに変えた。もともと小顔でスタイルが良いから似合っているけど、同世代の女性の間で流行っているスイート系ではなく、コケティッシュなアート系の外見に変わった。

そして、今でも母が愚痴るとおり、就職もしなかった。学生時代に趣味で始めた彫金のアクセサリーに猫のシリーズを入れたら、あっという間に人気アーティストの仲間入りをしてしまったのだ。これまでの「かわいいニャンコちゃん」なデザインとは違う、猫らしい自然な表情と姿が飼い主に受けた。

ネット販売が成功し、どこかの新聞社が主催した情報化社会のシンポジウムに呼ばれた。そして、そこで父のいうAIの「とんでもない彼氏」と出会った。

ショートヘアーで木綿のワンピースを着ている若い女性に、普通の男は寄り付かない。そういう意味ではAIの新しい彼氏は変わった男だったので、個性的な外見の妹に声を掛けた。新しい彼氏はきっと今、外見とは違う妹の内面の優しさを、感じていることだろう。

寝っ転がって後ろ足で空中をケリケリしていた猫は、起き上がって膝の上に乗って来た。次はマッサージをご希望らしい。

普通に遊んでいるだけなのに、どうしてこう周りの人を巻き込んでいろいろ変えてしまうのだろう。猫は飼い主の心を癒すというけれど、フンの始末やワクチンなど、お金も手間もかかるし、面倒なことも多い。

それでも猫がいるだけで、ヒトが変わるのが不思議でならない。単に自然に遊んで食べて寝ているだけの猫なのに、愛しくて愛しくてたまらない。

(文/柿川鮎子)

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