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年齢や性別、健康状態、血縁関係、発情期…犬や猫のお尻のニオイは、情報の宝庫!

よく、散歩中のわんこ同士が、お尻のニオイを交互に嗅ぎあうシーンをみかけますよね。あれって、ビジネスマンの名刺交換みたいなものだそうです。というのは、お尻のニオイって、いろんな情報の宝庫なんだとか。お尻のニオイで、年齢や性別、健康状態、血縁関係、発情期かどうか…など、いろんなことが一瞬でわかるそうなんです。

ニオイチェックにも、ルールがある

嗅覚の鋭さでは犬に及ばない猫ですが、それでもお尻のニオイ交換の習性は同じ。そしてお互いのニオイを嗅ぎ方にも、猫社会特有のルールがあります。まず、立場が上の猫から先に相手のお尻のニオイを嗅ぎ、その猫が気が済んだところで、下の立場の猫が相手のお尻のニオイを嗅ぐのです。この時、母猫から十分な社会教育を受けないまま離れてしまった猫は、そのルールがわからず、初対面の時に上位の猫のお尻のニオイを嗅いだりしがち。その結果、「礼儀知らずな猫」とレッテルが貼られ、嫌われてしまうことも…。

初対面の猫同士ではなく、毎日顔を合わせている同居猫同士もまた、ひっきりなしに相手のお尻のニオイを嗅いでいます。動物病院に行った猫が戻ってくると、仲良しだった猫が急によそよそしくなったり、避けたりすることがありますよね。これもお尻についた違うニオイに警戒するため。それほど動物にとって、お尻のニオイ情報は重要なのです。

人間のニオイにも食いつく理由は“フェロモン”

犬同士、猫同士ならまあそういうこともあるだろうな、と思いますが、謎なのは、人間のニオイも好んで嗅ぎたがる犬猫がいること。例えば多くの猫は、飼い主の脱いだばかりの靴下や靴、パジャマ、汗をかいた頭皮のニオイを好んで嗅ぎたがります。なんでそんなものを…、と思うのですが、これは汗のニオイに含まれたフェロモン物質に反応しているのです。

ニオイの中には、同じ種の本能的な部分に作用して特定の行動を引き起こすフェロモンが含まれています。通常のニオイは鼻腔で感じ取っていますが、フェロモンが含まれているニオイは別ルートで脳に伝わります。上あごに裏にある小さな穴「ヤコブソン器官」というところに空気を送り込んで、ニオイ物質を検知しているのです。

ちなみにこの「ヤコブソン器官」、人間にも胎児の時だけあるそうですが、なぜあるのかは不明だそうです。

刺激の強すぎるニオイで起こる“フレーメン反応”

強いニオイのものを嗅いだ時、猫がひきつり笑いのような表情を浮かべることがあります。これれは「フレーメン反応」といって、同種のフェロモンを確認するための反応ですが、それ以外の刺激臭にも同じ反応をすることがあるのです。

猫がフレーメン反応を起こしやすいのは、人間の強い体臭のほか、マタタビのニオイ、キウイのニオイなど。この反応を起こすかどうかは個体差が大きく、ほとんど起こさない猫もいれば、自分のしたオシッコのニオイ、洗濯物の生乾きのニオイ、歯磨き粉のニオイでフレーメン反応を起こす猫もいます。

ニオイに敏感ゆえの困りごとも

これだけニオイ情報に敏感な猫なので、食べ物ももちろん、ニオイで判断します。好物のものであっても、冷蔵庫から出したてだと冷えていてニオイがしないため、食べ物と認知できないことも…。また風邪をひいて鼻がつまってしまうと、食物のニオイがしないので何も食べなくなってさらに衰弱が進みます。「猫の風邪を甘く見てはいけない」といわれるのはこのためです。

文/桑原恵美子

参考資料/「猫好きが気になる50の疑問」(加藤由子著・サイエンス・アイ編集部編・ソフトバンク クリエイティブ刊)「猫のための家庭の医学」(動物・野澤クリニック 野澤延行著/山と渓谷社)「猫脳がわかる!」(今泉忠明著、文藝春秋)

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