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猫はどうして「ネコ」と呼ばれるようになったのか?

猫はどうして「ネコ」と呼ばれるようになったのか?【ねこのはてな】

いまでこそ猫は「ネコ」と呼ばれていますが、平安時代中頃までは「ねこま」と呼ばれていました。それはなぜなのでしょうか。猫がネコと呼ばれるようになった歴史についてお話します。

猫は、中国では、その昔「狸(リ)」と呼ばれていました。主に、イエネコやヤマネコ、その他、野原や山に生息する猫に似た動物は、皆、「狸」と呼ばれていたそうです。一方、野生化していない猫で、人間の身近にいる野良猫は、「猫(ビョウ、もしくはミョウ)」と呼ばれ、日本でも平安時代までは「狸」が猫のことを表していたという。

日本でも「猫」と書いて、ビョウ、もしくはミョウと呼んでいたこともありますが、「寝駒(ねこま)」と呼ばれることもあったようです。猫が一日中寝てばかりいるので、「寝駒」と名付けられたのですが、とてもユニークな発想ですね。もっとも、猫は夜行性なので、人間が起きている昼間は眠っているのが自然な姿なのですが。しかし、この「寝駒」の「駒」という字は、もとはといえば子馬のことであり、猫が人によくなつくため、子馬のように可愛らしいという意味も含んでいます。

その後、平安時代後期になって、藤原氏が世を治めるようになると「ねこま」から「ま」の字を取って、貴族たちが「ネコ」と呼ぶようになりました。それが、「猫」の始まりであったと考えられています。さらに時を経て、江戸時代には、「猫」という言葉が定着し、貝原益軒も「ねはねずみ、こはこのむ、すなわち、ねずみを好む獣が猫である」と猫のことを説明しました。

文/わたなべあや

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